Geo-Tracking: Apple nimmt offiziell Stellung

Ben Miller
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In einer offiziellen Pressemitteilung nimmt Apple Stellung zur aktuellen Diskussion rund um das Geo-Tracking des iPhones und beantwortet zahlreiche Fragen diesbetreffend. Der Stellungnahme zufolge verfolgt Apple nicht die Position eines iPhones, hat dies nie getan und hat auch keine Pläne dies jemals zu tun. Man entschuldigt sich aber die User nicht besser über diese Funktion informiert zu haben. Weiters heisst es, dass das iPhone nicht die eigene Position aufzeichnet. Stattdessen unterhält es eine Datenbank an Wi-Fi Hotspots und Mobilfunkmasten rund um die aktuelle Position, um dem iPhone und folglich dem User eine schnelle und präzise Errechnung der aktuellen Position zu ermöglichen. Das Lokalisieren der aktuellen Position rein mit GPS kann bis zu mehreren Minuten in Anspruch nehmen. Das iPhone kann diese Zeit auf wenige Sekunden verkürzen indem es Wi-Fi-Hotspots und Mobilfunkmasten zur Hilfe nimmt auch wenn GPS nicht verfügbar ist (beispielsweise in Räumlichkeiten). Diese Kalkulationen werden in Echtzeit mithilfe einer Crowd-Sourced-Datenbank durchgeführt, deren Daten durch Millionen von iPhones generiert werden welche die ihnen bekannte Position von Wi-Fi-Hotspots oder Mobilfunkmasten anonym und verschlüsselt an Apple schicken. Diese Crowd-Sourced-Datenbank ist zu groß um auf einem iPhone gespeichert werden zu können. Deshalb wird nur ein kleiner Teil (Cache) auf das iPhone geladen. Diese Cache-Datei (Anmerkung benm.at: consolidated.db) ist geschützt aber nicht verschlüsselt, wird durch iTunes in Backups mitgesichert. Diese Lokalisierungsdaten stellen weder die vergangene noch die aktuelle Position des iPhones dar sondern nur die bekannte Position von Wi-Fi-Hotspots und Mobilfunkmasten im Umfeld des iPhones. Diese können teils Hunderte Kilometer entfernt sein. Apple plant das Sichern dieser Cache-Datei in einem iTunes-Backup in Kürze mittels Software-Update einzustellen. Apple kann die aktuelle Position eines Users nicht bestimmen. Alle Daten die in die Crowd-Sourced-Datenbank eingetragen werden sind absolut anonym und verschlüsselt. Apple kann die Herkunft der Daten nicht bestimmen. Die teilweise angefallen Datenmengen im Umfang eines ganzen Jahres stellen kein Bewegungsprofil des Users dar sondern sind nur ein Teil (Cache) der Crowd-Sourced-Datenbank um die schnelle Kalkulation der aktuellen Position zu ermöglichen. Der Grund warum das iPhone jedoch eine so große Datenbank speichert ist ein Softwarefehler welche in Kürze mit einem Software-Update behoben wird. (Anmerkung: Die consolidated.db sollte sich normalerweise regelmäßig leeren.) Wenn man aktuell die Ortungsdienste abschaltet werden weiterhin Daten über WiFi-Hotspots und Funkzellen mit der Cache-Datei zusammengeführt. Dies ist ein Software-Fehler der ebenfalls behoben wird. Apple sammelt anonymisierte Verkehrsdaten für eine eigenständige Crowd-Sourced-Datebank mit dem Ziel, iPhone-Usern über die kommenden Jahre verbesserte Verkehrsdienste für Navigation zur Verfügung stellen zu können. Apple gibt keine Positionsdaten an Dritte weiter. Auch werden nur Crash-Logs von Apps an deren Entwickler weitergeben wenn der jeweilige User dem explizit zugestimmt hat. Apple iAd kann die aktuelle Position des Gerätes verwenden es sei denn der User stellt diese Daten nicht zu Verfügung (http://oo.apple.com). Die Position wird nicht an Dritte weitergeben es sei denn der User stimmt diesem zu wenn beispielsweise ein iAd die aktuelle Position wissen möchte (Popup). Die Sicherheit der Informationen und der Privatsphäre des Users sind Apple sehr wichtig. Beispielsweise hat das iPhone als Erstes den User jedesmal gefragt ob eine App die aktuelle Position verwenden darf. Apple will auch weiterhin eine Führungsposition in Sachen Stärkung der Sicherheit persönlicher Informationen sowie der Privatsphäre einnehmen. In den kommenden Wochen wird Apple ein Update für iOS bereitstellen und damit die besagten Software-Fehler beheben. Neuen Funktionen:

  • consolidated.db leert sich automatisch in regelmäßigen Abständen
  • Werden Ortungsdienste abgeschaltet, wird die consolidated.db sofort geleert
  • consolidated.db wird im Zuge eines Backups nicht mehr auf den Computer übertragen werden

Apple Q&A on Location Data

Apple would like to respond to the questions we have recently received about the gathering and use of location information by our devices.

1. Why is Apple tracking the location of my iPhone?
Apple is not tracking the location of your iPhone. Apple has never done so and has no plans to ever do so.

2. Then why is everyone so concerned about this?
Providing mobile users with fast and accurate location information while preserving their security and privacy has raised some very complex technical issues which are hard to communicate in a soundbite. Users are confused, partly because the creators of this new technology (including Apple) have not provided enough education about these issues to date.

3. Why is my iPhone logging my location?
The iPhone is not logging your location. Rather, it's maintaining a database of Wi-Fi hotspots and cell towers around your current location, some of which may be located more than one hundred miles away from your iPhone, to help your iPhone rapidly and accurately calculate its location when requested. Calculating a phone's location using just GPS satellite data can take up to several minutes. iPhone can reduce this time to just a few seconds by using Wi-Fi hotspot and cell tower data to quickly find GPS satellites, and even triangulate its location using just Wi-Fi hotspot and cell tower data when GPS is not available (such as indoors or in basements). These calculations are performed live on the iPhone using a crowd-sourced database of Wi-Fi hotspot and cell tower data that is generated by tens of millions of iPhones sending the geo-tagged locations of nearby Wi-Fi hotspots and cell towers in an anonymous and encrypted form to Apple.

4. Is this crowd-sourced database stored on the iPhone?
The entire crowd-sourced database is too big to store on an iPhone, so we download an appropriate subset (cache) onto each iPhone. This cache is protected but not encrypted, and is backed up in iTunes whenever you back up your iPhone. The backup is encrypted or not, depending on the user settings in iTunes. The location data that researchers are seeing on the iPhone is not the past or present location of the iPhone, but rather the locations of Wi-Fi hotspots and cell towers surrounding the iPhone's location, which can be more than one hundred miles away from the iPhone. We plan to cease backing up this cache in a software update coming soon (see Software Update section below).

5. Can Apple locate me based on my geo-tagged Wi-Fi hotspot and cell tower data?
No. This data is sent to Apple in an anonymous and encrypted form. Apple cannot identify the source of this data.

6. People have identified up to a year's worth of location data being stored on the iPhone. Why does my iPhone need so much data in order to assist it in finding my location today?
This data is not the iPhone's location data—it is a subset (cache) of the crowd-sourced Wi-Fi hotspot and cell tower database which is downloaded from Apple into the iPhone to assist the iPhone in rapidly and accurately calculating location. The reason the iPhone stores so much data is a bug we uncovered and plan to fix shortly (see Software Update section below). We don't think the iPhone needs to store more than seven days of this data.

7. When I turn off Location Services, why does my iPhone sometimes continue updating its Wi-Fi and cell tower data from Apple's crowd-sourced database? 
It shouldn't. This is a bug, which we plan to fix shortly (see Software Update section below).

8. What other location data is Apple collecting from the iPhone besides crowd-sourced Wi-Fi hotspot and cell tower data?
Apple is now collecting anonymous traffic data to build a crowd-sourced traffic database with the goal of providing iPhone users an improved traffic service in the next couple of years.

9. Does Apple currently provide any data collected from iPhones to third parties? 
We provide anonymous crash logs from users that have opted in to third-party developers to help them debug their apps. Our iAds advertising system can use location as a factor in targeting ads. Location is not shared with any third party or ad unless the user explicitly approves giving the current location to the current ad (for example, to request the ad locate the Target store nearest them).

10. Does Apple believe that personal information security and privacy are important?
Yes, we strongly do. For example, iPhone was the first to ask users to give their permission for each and every app that wanted to use location. Apple will continue to be one of the leaders in strengthening personal information security and privacy.

Software Update
Sometime in the next few weeks Apple will release a free iOS software update that:

  • reduces the size of the crowd-sourced Wi-Fi hotspot and cell tower database cached on the iPhone,
  • ceases backing up this cache, and
  • deletes this cache entirely when Location Services is turned off.

In the next major iOS software release the cache will also be encrypted on the iPhone.

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